El camino de Michael Phelps a la redención: el campeón que encontró un hinterland

La ocasión fue el anuncio del mejor nadador de Estados Unidos como el abanderado de su país en la apertura de la noche siguiente. Fue un honor inmenso para un hombre que ya tenía 18 medallas de oro y que estaba a punto de agregar a ese recuento. Phelps nunca había mostrado mucho interés en llevar la bandera en los Juegos Olímpicos anteriores. De hecho, hasta este año, nunca había caminado en una ceremonia de apertura, dado que sus horarios de competencia previos le exigían que nadara las mañanas siguientes y que no quería ponerle impuestos a sus piernas parándose durante horas en el piso del estadio. Pero incluso si no hubiera habido una carrera en esos primeros sábados en Beijing o Londres, probablemente no se habría unido a los desfiles.Estaba demasiado encerrado en su vida de natación como para prestarle mucha atención a cualquier cosa afuera.

Sus Olimpiadas no fueron experiencias comunitarias en la forma en que se supone que son las Olimpiadas. Era más una máquina de nadar hosca y acicalada, envuelta en un paquete administrado que se abría todas las noches justo a la hora del horario estelar en NBC, y luego encerraba de nuevo durante las siguientes 23 horas. Pero en este día miró con nuevo interés a la pared de las cámaras de televisión frente a él y el mar de cabezas se inclinó hacia él. Una sonrisa nostálgica se arrastró por sus labios.Parecía, bueno, contento. ¿Por qué Michael Phelps todavía es genial a una edad en la que la mayoría de los nadadores se han desvanecido? Leer más

“Antes, realmente tenía los auriculares puestos y no hablaba con nadie”, dijo Phelps. . “Ahora estoy mucho más abierto y relajado”.

Ese día, mientras paseaba por la aldea de atletas, vio a Novak Djokovic caminando hacia el otro lado. Se dieron el uno al otro sabiendo que asentían como lo hacen los atletas trascendentes al encontrarse el uno con el otro. En el pasado, Phelps habría seguido caminando. Esta vez se detuvo.

Se acercó a Djokovic y le pidió una foto como si fuera un remero adolescente de Toledo, deslumbrado al ver una estrella del tenis. En Olimpiadas anteriores, no se hubiera detenido por nadie, ni siquiera por Djokovic. Y nunca hubiera condescendido a pedir una fotografía.Simplemente no era su estilo.

Hasta ahora, su historia es una fábula deportiva norteamericana familiar, surgiendo de los suburbios de Baltimore para ganar seis medallas de oro en Atenas y otras ocho en Pekín, un héroe nacional sin nada decir. Pudo haber sido la estrella de los Juegos Olímpicos, pero carecía de cualquier profundidad más allá de la piscina. Un día en Beijing, le pregunté a alguien que lo conocía bien en la Universidad de Michigan, donde se formó, cómo era realmente el gran campeón deportivo de Estados Unidos. Phelps era lo suficientemente amable como dijo el hombre, pero su vida personal era un vacío, con viajes nocturnos a Windsor, Canadá, para jugar Texas Hold ’em. Parecía una triste existencia: una superestrella estadounidense que buscaba escapar de casinos cutres en otro país.

Luego vino la foto de él sosteniendo un bong, lo que provocó que Kellogg’s lo sacara de las cajas de Corn Flakes.Él se aburrió de nadar. El lo dejó. Regresó. Se apresuró a prepararse para Londres y ganó cuatro oros más y dos platas. Un rendimiento fantástico para la mayoría, pero una desaceleración en comparación con su brillantez en Beijing. Dos años después, fue arrestado por DUI, su segunda transgresión en 10 años. Fue suspendido de natación durante seis meses, fue a rehabilitación y salió cambiado. Él contó su historia a Sports Illustrated el otoño pasado y habló sobre la reconstrucción de sí mismo. En entrevistas posteriores, ha descrito una nueva alegría en su vida. Él está comprometido con su novia de toda la vida Nicole Johnson y tienen un bebé, nacido en mayo, llamado Boomer.Volvió a dedicarse a la natación y llegó a Río tan hambriento como parecía hace tantos años en Atenas y Beijing. Michael Phelps en otra hora de oro: “No había un tiro en el infierno que estaba perdiendo”. Leer más

< Lloró esa noche la semana pasada, cuando los oficiales olímpicos de EE. UU. le dijeron que había sido escogido para ser portador de la bandera. El jugador que parecía preocuparse solo por la natación y luego actuaba de forma ambivalente sobre eso, descubrió que se había preocupado más por todo esto que nunca antes. Encontró un foro en el hogar de sus mayores logros. Solo al final descubrió cuánto lo amaba.

“Las cosas que he hecho en mi carrera han comenzado a asentarse en los últimos dos años”, dijo, sentado en el estrado. “Esta vez será mucho más emocionante que cualquier otro juego pasado para mí.Esta tiene que ser una de las mejores cosas que he hecho “.

Más tarde agregó:” El mayor cambio es que me ha dado una cabeza clara en la piscina. Me ha dado una cabeza mucho más clara fuera de la piscina en mi vida familiar y en mi vida personal también. Creo que he podido disfrutar de la vida. He podido experimentar cosas que podría haber dado por hecho en el pasado “.

Phelps sigue llamando a estas Olimpiadas el último como si tratara de convencerse a sí mismo de que a los 31 años ya ha terminado con la Juegos, que será demasiado viejo y cansado para hacer el esfuerzo de cuatro años por Tokio en 2020. A veces deja caer la palabra “si” en oraciones sobre el final. Pero incluso él parece incapaz de engañarse a sí mismo más.El final está por llegar y parece decidido a ganar tanto como pueda antes de irse.

Se entusiasma con este nuevo grupo de nadadores de EE. UU., Aparentemente tan entusiasmados con su éxito como ellos. Katie Ledecky, la estrella estadounidense en sus segundos Juegos Olímpicos, lo ha llamado “inspirador”.

“No puedo decir qué tanto líder ha sido”, dijo el otro día.

Preguntado sobre esto el jueves, Phelps asintió. Estaba parado en un pasillo en el Centro Acuático después de un calor calificador que parecía haber disfrutado a fondo.Habló con facilidad, riéndose a veces en una situación en la que en el pasado podría haber sido demasiado impaciente para tener perspectiva.

“Probablemente soy más abierto y extrovertido que en el pasado”, dijo. “Tenemos un equipo muy joven, por lo que todo lo que puedo enseñarles en mis últimos días como nadador de EE. UU. Me enorgullece”.

Pronto se irá con la última de sus medallas colgando alrededor de su cuello. Él entra en la paternidad y en un gran desconocido: ¿qué haces cuando has ganado más medallas que nadie y tienes que empezar de nuevo en otra cosa? Nada se comparará nunca con la prisa de estas carreras, el rugido de la multitud y la afirmación constante de que él, sí, fue el mejor del mundo una y otra vez.Ahora habla sobre la paternidad y los atuendos para bebés y la emoción de saber que su hijo lo ha visto nadar, incluso si el niño no tiene idea de lo que está viendo.

Si este es el último capítulo, él sale en la parte superior , no como un campeón que se desvanece con una vida atormentada.